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Benedicto XVI: Ocho años como papa coronaron un largo ministerio como maestro de fe

Pope Benedict XVI acknowledges pilgrims during his general audience in St. Peter's Square at the Vatican Nov. 4, 2009. Pope Benedict died Dec. 31, 2022, at the age of 95 in his residence at the Vatican. (CNS photo/Paul Haring)

Por Cindy Wooden, Catholic News Service

VATICAN CITY (CNS) —El Papa retirado Benedicto XVI, quien tuvo un historial impresionante como maestro y defensor de los fundamentos de la fe católica, probablemente pasará a los libros de historia como el primer papa en casi 600 años en renunciar.

Murió el 31 de diciembre a la edad de 95 años, casi 10 años después de dejar el papado para retirarse a lo que dijo sería una vida de oración y estudio.

El Papa Francisco tiene programado celebrar el funeral de su predecesor el 5 de enero en la Plaza de San Pedro. Matteo Bruni, director de la oficina de prensa del Vaticano, dijo que los ritos funerarios serían simples de acuerdo con los deseos del difunto papa.

Cuando el papa jubilado se acercaba a la muerte, recibió la unción de los enfermos el 28 de diciembre en su residencia, dijo Bruni.

Su cuerpo reposaría en la Basílica de San Pedro a partir del 2 de enero para que la gente pudiera presentar sus respetos y ofrecer sus oraciones, dijo.

Inmediatamente después de la muerte del papa a las 9:34 a.m., dijo Bruni, su secretario personal, el Arzobispo Georg Ganswein, llamó por teléfono al Papa Francisco, quien fue inmediatamente al lado de la cama del difunto papa para orar y ofrecer sus condolencias a quienes lo habían cuidado en los últimos años de su vida.

El Arzobispo Ganswein le dijo a Vatican News el 1 de enero que las últimas palabras del Papa Benedicto fueron: “Señor, te amo”.

Eran alrededor de las 3 a.m. del día que murió, dijo el arzobispo. “Con una voz débil, pero de una manera claramente perceptible, dijo en italiano: ‘¡Señor, te amo!’ Yo no estaba en ese momento, pero la enfermera me dijo poco después, esas fueron sus últimas palabras comprensibles, porque después ya no pudo expresarse”.

Siendo un colaborador cercano de San Juan Pablo II y el experto teólogo detrás de muchas de sus principales enseñanzas y gestos, el Papa Benedicto llegó al papado después de 24 años al frente del trabajo de la congregación doctrinal de salvaguardar la enseñanza católica sobre la fe y la moral, corrigiendo el trabajo de algunos teólogos católicos y asegurando la solidez teológica de los documentos emitidos por otras oficinas del Vaticano.

Como papa, él continuó escribiendo como teólogo, pero también hizo gestos históricamente importantes para los católicos que tenían dificultades para aceptar todas las enseñanzas del Concilio Vaticano II, particularmente sobre la liturgia. En 2007, amplió el permiso para usar la forma “extraordinaria” o anterior al Vaticano II de la Misa y, poco tiempo después, extendió una mano a la tradicionalista Fraternidad San Pío X. Además de levantar las excomuniones de cuatro de los miembros de la sociedad obispos que fueron ordenados ilícitamente en 1988, inició un largo e intenso diálogo con el grupo. Al final, sin embargo, las conversaciones fracasaron.

Su papado, que comenzó cuando tenía 78 años, fue extremadamente ocupado para un hombre que ya tenía un marcapasos y que quería retirarse para estudiar, escribir y orar cuando cumpliera 75 años. Usó prácticamente todos los medios a su disposición — libros y Twitter, sermones y encíclicas — para catequizar a los fieles sobre las creencias y prácticas fundamentales del cristianismo, desde los sermones de San Agustín hasta la señal de la cruz.

El Papa Benedicto fue el primer papa en reunirse con víctimas de abuso sexual clerical. Aclaró las leyes de la Iglesia para acelerar los casos y ordenó que las conferencias de obispos establecieran normas estrictas contra el abuso.

Aunque no esperaba viajar mucho, terminó realizando 24 viajes a seis continentes y presidió mega-encuentros de la Jornada Mundial de la Juventud tres veces: en Alemania en 2005, Australia en 2008 y España en 2011.

En una visita histórica a los Estados Unidos en 2008, el papa trajo su propia identidad a un enfoque más claro para los estadounidenses. Presentó un desafío moral en temas que van desde la justicia económica hasta el aborto. También llevó el reconocimiento de la Iglesia del escándalo de abuso sexual sacerdotal a un nuevo nivel, expresando su vergüenza personal por lo sucedido y orando personalmente con las víctimas.

Antes de cumplir los 40 años, se desempeñó como asesor influyente durante el Concilio Vaticano II, 1962-65, y como papa, dio prioridad a corregir lo que consideraba interpretaciones demasiado expansivas del Vaticano II a favor de lecturas que enfatizaban la continuidad del concilio con las tradiciones milenarias de la Iglesia.

Bajo su supervisión, el Vaticano continuó destacando los límites morales de la Iglesia en temas como la atención médica al final de la vida, el matrimonio y la homosexualidad. Pero el mensaje del papa a la sociedad en general se centró menos en cuestiones individuales y más en el riesgo de perder la relación básica entre el ser humano y el Creador.

Sorprendiendo a aquellos que esperaban un pontificado al pie de la letra de un hombre que había pasado tantos años como principal funcionario doctrinal del Vaticano, el Papa Benedicto XVI enfatizó que el cristianismo es una religión de amor y no una religión de reglas.

El pontífice nacido en Alemania no trató de igualar la popularidad de San Juan Pablo, pero los millones de personas que vinieron a verlo en Roma y en el extranjero apreciaron su sonrisa, sus frecuentes improvisaciones y su habilidad para hablar desde el corazón.

Algunas de las declaraciones más memorables del Papa Benedicto se dieron cuando aplicó valores sencillos del Evangelio a cuestiones sociales como la protección de la vida humana, el medio ambiente y la economía. Cuando la crisis financiera mundial empeoró en 2008, por ejemplo, el papa insistió en que las instituciones financieras deben anteponer a las personas a las ganancias. También recordó a la gente que el dinero y el éxito mundano son realidades pasajeras, diciendo: “Quien construya su vida sobre estas cosas, sobre cosas materiales, sobre el éxito, sobre las apariencias, está edificando sobre arena”.

Le advirtió constantemente al Occidente que, a menos que su sociedad secularizada redescubriera los valores religiosos, no podría esperar entablar un diálogo real con musulmanes y miembros de otras tradiciones religiosas.

En sus encíclicas y en sus libros sobre “Jesús de Nazaret”, el papa perfeccionó ese mensaje, pidiendo a los lectores que descubran las conexiones esenciales entre el amor sacrificial, las obras de caridad, la dedicación a la verdad y el Evangelio de Cristo.

El papa jubilado analizó en profundidad su papado y su renuncia, sus relaciones con San Juan Pablo II y el Papa Francisco y una serie de otros temas en “Último Testamento”, un libro de entrevistas con el periodista Peter Seewald publicado en 2016.

En el libro, el Papa Benedicto XVI insistió una vez más en que no fue presionado por nadie ni por ningún evento para renunciar y que no sintió que estaba huyendo de ningún problema. Sin embargo, reconoció que “el gobierno práctico no era mi fuerte, y esto ciertamente era una debilidad”.

Insistiendo en que “mi hora había pasado y había dado todo lo que podía”, el Papa Benedicto dijo que nunca se arrepintió de haber renunciado, pero sí lamentó haber lastimado a amigos y fieles que estaban “realmente angustiados y se sintieron abandonados” a causa de su renuncia.

Menos de un mes después de su renuncia, ya se veía más frágil y caminaba con mucha más dificultad que cuando dejó el cargo. Las imágenes de video publicadas por el Vaticano el 23 de marzo de 2013, cuando su sucesor, el Papa Francisco, lo visitó en Castel Gandolfo, subrayaron la “energía decreciente” que el Papa Benedicto dijo que lo llevó a renunciar.

El Papa Benedicto se mudó a la villa papal de verano en Castel Gandolfo el 28 de febrero de 2013, el día en que se hizo efectiva su renuncia. Permaneció en la villa al sur de Roma durante dos meses, un período que incluyó el cónclave que eligió al Papa Francisco como su sucesor y el primer mes del pontificado del nuevo papa. El papa jubilado regresó al Vaticano el 2 de mayo de 2013, viviendo en un monasterio remodelado como residencia para él, su secretario y las mujeres consagradas que cuidaron de su hogar antes y después de su renuncia.

En su único viaje fuera de Italia posterior a su jubilación, voló a Alemania en junio de 2020 para una visita de cinco días a su hermano enfermo de 96 años.

Respondiendo a las preguntas de los periodistas en un vuelo de regreso desde Brasil en julio de 2013, el Papa Francisco habló con admiración sobre la humildad, la inteligencia y la oración del papa jubilado. La situación inusual de tener un papa y un papa retirado viviendo en el Vaticano estaba funcionando muy bien, dijo el Papa Francisco. Tener cerca al papa jubilado para consultar o hacerle preguntas, dijo el Papa Francisco, era “como tener un abuelo en casa, un abuelo muy sabio”.

Ya pasado un año de su jubilación, el Papa Benedicto tenía una rutina diaria establecida. El Arzobispo Georg Ganswein, su secretario personal, dijo que sus días comenzaban con la Misa, oración matutina y desayuno. Aunque mayormente oculto a la vista del público, no fue enclaustrado, sino que continuó dando la bienvenida a viejos amigos y colegas, entablando diálogos u ofreciendo consejos espirituales. Pasó horas leyendo y lidiando con la correspondencia antes de las 4 p.m. paseo por el jardín y rezo del rosario.

En los primeros días de su retiro, para deleite y sorpresa de los peregrinos y cardenales, el Papa Benedicto apareció en importantes eventos con el Papa Francisco, incluida la apertura de la Puerta Santa de la Basílica de San Pedro el 8 de diciembre de 2015.

En una celebración de junio de 2016 en el Palacio Apostólico, donde una vez vivió y trabajó el Papa Benedicto, el Papa Francisco, altos funcionarios de la Curia Romana y algunos amigos se reunieron con él para conmemorar el 65 aniversario de la ordenación sacerdotal del pontífice retirado.

El Papa Francisco le dijo al Papa Benedicto que, con él en la residencia, el monasterio en los Jardines del Vaticano “emana tranquilidad, paz, fuerza, fidelidad, madurez, fe, entrega y lealtad, lo que me hace tanto bien y me da fuerza a mí y a toda la Iglesia”.

El Papa Benedicto respondió al Papa Francisco: “Más que la belleza que se encuentra en los Jardines del Vaticano, tu bondad es el lugar donde vivo, me siento protegido”.

Rezó para que el Papa Francisco continuara “guiándonos a todos por este camino de la misericordia divina que muestra el camino de Jesús, hacia Jesús y hacia Dios”.

La misericordia fue un tema destacado en una entrevista que dio el Papa Benedicto en 2015. El enfoque católico en la misericordia realmente comenzó con San Juan Pablo, dijo el papa jubilado al padre jesuita belga Jacques Servais en la entrevista escrita, que no se publicó hasta marzo de 2016.

De su experiencia como joven durante la Segunda Guerra Mundial y su ministerio bajo el comunismo en Polonia, San Juan Pablo “afirmó que la misericordia es la única reacción verdadera y finalmente efectiva contra el poder del mal. Solo donde hay misericordia termina la crueldad, solo allí cesan el mal y la violencia”, dijo el Papa Benedicto, quien trabajó de cerca con el papa polaco durante décadas.

“El Papa Francisco”, dijo, “está totalmente de acuerdo con esta línea. Su práctica pastoral se expresa precisamente en el hecho de que habla continuamente de la misericordia de Dios”.

El Papa Benedicto había dicho que planeaba vivir una “vida oculta” en la jubilación, y en gran medida así lo hizo. Pero cuando hizo contribuciones a los debates públicos, se convirtieron en noticia de primera plana. En abril de 2019, por ejemplo, se publicaron lo que describió como “notas” sobre la crisis de abuso sexual clerical; y, en enero de 2020, el Cardenal Robert Sarah, prefecto de la Congregación para el Culto Divino y los Sacramentos, publicó un ensayo que escribió sobre el celibato sacerdotal en un libro.

En el texto sobre los abusos, que según el papa jubilado fue motivado por la cumbre del Vaticano sobre la crisis en febrero de 2019, el Papa Benedicto XVI atribuyó la crisis de los abusos a una pérdida de certeza sobre la fe y la moral, especialmente a partir de fines de la década de 1960. Para hacer frente a la crisis, escribió, “lo que se requiere ante todo es la renovación de la fe en la realidad de Jesucristo que se nos da en el Santísimo Sacramento”.

El texto de 2020 sobre el celibato se convirtió en el centro de una tormenta mediática, no solo por su contenido, sino también porque los católicos estaban a la espera de la respuesta oficial del Papa Francisco al Sínodo de los Obispos para la Amazonía y las sugerencias hechas allí de que en áreas remotas la Iglesia podría considere ordenar a algunos hombres casados para llevar los sacramentos a los católicos que generalmente pasan meses sin recibirlos.

Dado que tanto el matrimonio como el sacerdocio exigen la total devoción y entrega de un hombre a su vocación, “no parece posible realizar ambas vocaciones simultáneamente”, escribió el Papa Benedicto en su ensayo.

La contribución del papa retirado a la discusión se volvió aún más controvertida cuando el Arzobispo Ganswein informó a los medios y al editor original que, si bien el Papa Benedicto contribuyó con un ensayo al libro del Cardenal Sarah, no quería ser incluido como coautor del volumen.

Tan inevitable como parecía su elección después de la muerte de San Juan Pablo en 2005, el camino del Papa Benedicto XVI al papado fue largo e indirecto.

Joseph Ratzinger nació el 16 de abril de 1927 en la ciudad bávara de Marktl am Inn, el tercer y menor hijo de un policía, Joseph Sr., y su esposa, Maria. El joven Joseph se unió a su hermano, Georg, en un seminario menor en 1939.

Al igual que otros jóvenes estudiantes en Alemania en ese momento, fue automáticamente inscrito en el programa de las Juventudes Hitlerianas, pero pronto dejó de ir a las reuniones. Durante la Segunda Guerra Mundial, fue reclutado en el ejército y, en la primavera de 1945, abandonó su unidad y regresó a casa, pasando unos meses en un campo de prisioneros de guerra aliado. Regresó al seminario a fines de 1945 y fue ordenado seis años después, junto con su hermano.

En una reunión con jóvenes en 2006, el Papa Benedicto dijo que presenciar la brutalidad del régimen nazi lo ayudó a persuadirse de convertirse en sacerdote. Pero también tuvo que superar algunas dudas, dijo. Por un lado, se preguntó si “podría vivir fielmente el celibato” toda su vida. También reconoció que sus verdaderas inclinaciones eran hacia la teología y se preguntó si tenía las cualidades de un buen pastor y la capacidad de “ser sencillo con la gente sencilla”.

Después de un breve período como párroco, el futuro papa comenzó una carrera docente y se ganó la reputación de ser uno de los teólogos más destacados de la Iglesia. En el Vaticano II, hizo importantes contribuciones como experto en teología y abrazó el trabajo inicial del concilio. Pero comenzó a tener dudas sobre un sesgo anti-romano emergente, la idea de una “iglesia desde abajo” basada en un modelo parlamentario y la dirección de la investigación teológica en la Iglesia, críticas que se volverían aún más agudas en años posteriores.

En un discurso de 2005 que sirvió como una especie de manifiesto para su joven papado, el Papa Benedicto rechazó lo que llamó una “hermenéutica de discontinuidad y ruptura” al interpretar el Vaticano II como una ruptura radical con el pasado. En cambio, el Papa llamó a leer el concilio a través de una “hermenéutica de reforma” en continuidad con la tradición católica.

En 1977, San Pablo VI lo nombró arzobispo de Munich y Freising y, cuatro años después, el Papa Juan Pablo lo llamó para presidir la Congregación para la Doctrina de la Fe, donde ejerció una gran influencia en temas como la teología de la liberación, el disenso de enseñanzas de la Iglesia y presión para la ordenación de mujeres. Sirviendo en este cargo durante casi un cuarto de siglo, el entonces Cardenal Ratzinger se ganó la reputación en algunos círculos como una especie de gran inquisidor, que busca acabar con el pensamiento independiente, una imagen desmentida por su pasión por el debate con pensadores dentro y fuera de la iglesia.

Como Papa recién elegido en 2005, explicó que tomó el nombre de Benedicto para evocar la memoria del Papa Benedicto XV, un “valiente profeta de la paz” durante la Primera Guerra Mundial, y dijo que quería poner su ministerio al servicio de la reconciliación y la armonía entre los pueblos.

Al igual que su homónimo y sus predecesores, fue incansable en sus llamados al fin de la violencia en los lugares conflictivos del mundo y al diálogo como la única solución verdadera y duradera a los conflictos. Otra clave para construir un mundo mejor, dijo en reiteradas ocasiones, es respetar el derecho de cada persona a buscar y adorar a Dios.

Un llamamiento directo al gobierno comunista de China para que respete la libertad religiosa de su pueblo fue una parte central de la Carta del Papa Benedicto XVI a los católicos chinos de 2007. La carta también suplicaba a los fieles del continente que trabajaran hacia la reconciliación entre las comunidades que habían aceptado cierto control del gobierno para ministrar abiertamente y aquellas que continuaban practicando su fe de forma más clandestina.

Después de los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001 en los Estados Unidos y en medio de informes sobre el aumento de la violencia de inspiración religiosa en varias partes del mundo, el Papa Benedicto también condenó repetida y claramente toda violencia cometida en nombre de Dios.

Una de las mayores pruebas de su papado se produjo después de una conferencia en la Universidad alemana de Ratisbona, en 2006, cuando citó a un emperador medieval cristiano que dijo que el profeta Mahoma había traído “cosas solo malas e inhumanas, como su orden de esparcir por la espada la fe que predicaba”.

Siguieron protestas en el mundo musulmán y el Papa Benedicto XVI se disculpó por haber ofendido a los musulmanes con sus palabras, distanciándose del texto que había citado. Poco después, aceptó la invitación de un grupo internacional de eruditos y líderes musulmanes para lanzar una nueva iniciativa de diálogo, “La palabra común”, que analiza las enseñanzas que comparten cristianos y musulmanes.

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